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(Escribe Bosque) Dos Corea: Una paz con mucho sabor a mineral

MINING PRESS/ENERNEWS

DANIEL BOSQUE*

El rol clave de los super abundantes recursos mineros de Corea del Norte en el reciente acercamiento con Corea del Sur ha pasado casi desapercibido en la prensa occidental, más preocupada por el futuro de la desnuclearización del régimen de Kim Jong-un.

Corea del Sur es el quinto consumidor mundial de minerales y depende en gran medida de las importaciones, mientras que Corea del Norte tiene 200 tipos de minerales, entre ellos de hierro, oro, zinc, cobre, caliza, molibdeno, grafito y tierras raras vitales para la producción de dispositivos digitales como teléfonos inteligentes y computadoras, rubro en el que empresas coreanas lideran el mercado mundial. 

Para decirlo con todos sus ceros, Corea del Norte está asentada en US$ 10.000.000.000.000 en recursos minerales. "Son el activo más distintivo de Corea del Norte, la forma más fácil de pagarle créditos para infraestructura a Corea del Sur" según  Kim Young-hwan, de KB Investment & Securities

El factor chino

China representa el 90 por ciento del comercio internacional de Corea del Norte. Es el gran comprador, el gran aliado y patrocinador de Corea del Norte, y lo ha sido desde la gran guerra que dividió a la península en dos estados en los '50,. A pesar del enfriamiento reciente, desde que Kim Jong-un heredó  de su padre el régimen, más del 70% de  exportaciones de Pyongyang a China se deben a productos de la minería. Pero los precios que Corea del Norte puede obtener del carbón antracita y el mineral de hierro, cayeron un 26% y un 35%, respectivamente, entre su pico de 2011 y 2017.

Para agravar este cuadro, Beijing estuvo tratando de reducir la dependencia del carbón y además el de Corea del Norte no cumple con los estándares de azufre adoptados para mitigar la severa contaminación del aire en China.

Antes de que el tren presidencial de Kim apareciera aparcado en Beijing a fines de marzo pasado, en una visita cumbre antesala de la cumbre de las dos Corea, a fines de abril, el gobierno de Xi Jinping había apretado el torniquete al díscolo líder nuclear, rebajando sus compras de hierro y carbón. 

"Hay formas muy limitadas para que Corea del Norte gane dinero: vendiendo armas, contrabando y minería", según Choi Kyung-soo, presidente del Instituto de Recursos de Corea del Norte, en Seúl.

"Debido a las sanciones internacionales, hoy le es muy difícil fabricar armas o vender drogas, por lo que la única forma legítima de Corea del Norte de generar divisas es vender minerales", explica el experto.

Hace tiempo que China viene aportando fuerte a a minería norcoreana. Unas 20 compañías han invertido en varias minas, incluidos US$ 500 millones en el gran complejo de hierro de Musan. Corea del Norte necesita la infraestructura y China precisa minerales extraídos por los norcoreanos desde un sector tecnológicamente retrógrado. que no ha progresado desde los '60 y donde la productividad sigue sustentada en  mano de obra abundante y low cost. Gracias a la inversión china, el cobre de mina Hyesan, que cayó a alrededor de 300 kg/año a fines de 1990, aumentó a 1.500 ton.

SRE Minerals, una mixta de chinos con una empresa estatal de Corea del Norte, descubrió el año pasado el depósito más grande de elementos de tierras raras del mundo. Corea del Sur estima que el valor de los depósitos de minerales del Norte  es más que suficiente para financiar varias generaciones de líderes como Kim.

La minería representa aproximadamente el 14% de la economía norcoreana, y aunque su infraestructura está en un estado lamentable, creció modestamente en los últimos años, aprovechando el auge de China y los buenos precios de las materias primas. 

"Corea del Norte depende en gran medida de los productos básicos como la antracita y el mineral de hierro para sus ingresos de exportación, pero tras alcanzar el apogeo en 2011, el precio de los minerales sufrió constante y pronunciado en los mercados mundiales", dice Kevin Stahler del Instituto Peterson de Economía Internacional.

En 2017, el comercio norcoreano de minerales disminuyó un 10% en volumen y alrededor de un 15% en precio".

Por su agresividad nuclear, el cerco al régimen de Piongyang no comenzó con Donald Trump. El gobierno de Obama en su momento impuso restricciones a los funcionarios norcoreanos que trabajan en la Corporación de Comercio de Desarrollo Minero de Corea del Norte, por sus supuestos vínculos con el negocio de armas y exportación de armas y el ciberataque devastador en Sony Pictures en noviembre de 2014.

Las fuertes restricciones a las actividades financieras de Corea del Norte, dificultaron el pago de sus exportaciones, pero sector minero de Corea del Norte no estuvo sujeto a estas sanciones porque EE.UU, entendió que el comercio de recursos naturales es legal.

Vender recursos minerales al exterior no requirá ningún cambio políticamente arriesgado en el sistema norcoreano. Según Leonid Petrov, un experto ruso en Corea del Norte está siguiendo el patrón de desarrollo ruso. "No quieren ninguna reforma estructural o institucional, por lo que la exportación de recursos naturales es perfecta. No necesita hacer ningún cambio importante, y sin cambiar nada, pueden existir durante décadas", dijo.

Nadie quiere perder pie en la montaña mineral: mientras se anuncia la cumbre KIm - Trump, según informe de la industria minera, Rusia y Corea del Sur también están analizando los planes para aprovechar la riqueza mineral y los bajos costos de explotación, por el precio de la mano de obra, del Norte coreano, hasta hace pocos días amenaza atómica y hoy horizonte de inversiones para un país sediento de capitales..

* Director de Mining Press.

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