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MINERAS

SQM: Balance 1T 2019, nuevo socio para el litio de Australia y expansión stand by en Atacama

Pronostican un aumento de la demanda de litio

MINING PRESS/Diarios

La Sociedad de Química y Minería de Chile (SQM), el segundo mayor productor de litio del mundo, espera que la demanda del componente clave en las baterías que alimentan a los vehículos eléctricos y teléfonos celulares crezca a "tasas de dos dígitos" este año.

Al informar sobre las ganancias trimestrales , la minera chilena dijo que a pesar de que los precios se ven afectados por la nueva oferta que ingresa al mercado, la mercancía se mantendrá fuerte debido al aumento de la demanda.

SQM cree que el consumo de litio podría crecer aproximadamente un 17% en 2019 a al menos 315,000 toneladas, en comparación con las menos de 260,000 toneladas que totalizó el año pasado.

Sin embargo, SQM registró una caída de casi un tercio en las ganancias de los primeros tres meses del año debido a la caída de los precios del litio, y también a las regalías en sus operaciones en Chile, consideradas las más altas del mundo.

El presidente ejecutivo, Ricardo Ramos, dijo que la compañía, que está expandiendo su capacidad de carbonato e hidróxido de litio, ve la flexibilidad operativa como el componente clave de su estrategia.

Los analistas de BMO Capital Markets redujeron la calificación de la compañía a Market Perform, argumentando que no estaba claro el aumento en los volúmenes de litio.

"La expansión de litio de Atacama de 70kt a 120kt se ha retrasado de 2020 a H2 / 2021 y ahora costará $ 280M (anteriormente $ 200M)", escribió Joel Jackson de BMO. "Este retraso se indica no por los factores del mercado, sino porque entendemos que SQM quiere asegurarse de que la planta cumpla con las especificaciones que los clientes necesitan, pero que las especificaciones son objetivos móviles".

El año pasado, SQM llegó a un acuerdo con el gobierno para triplicar la producción hasta 2025 a cambio de pagar regalías mucho más altas y ofrecer litio a los productores nacionales de valor agregado de componentes de baterías.

La compañía espera producir 60,000 toneladas de litio este año, con un volumen de ventas de entre 45,000 y 50,000 toneladas.

Para 2020, SQM predice que los volúmenes de ventas aumentarán un 30% en comparación con 2019, alcanzando aproximadamente 65,000 toneladas.

Una vez que la compañía complete una expansión de la planta de $ 400 millones, espera producir hasta 180,000 toneladas de carbonato de litio de sus operaciones de Salar de Atacama en Chile, superando a la estadounidense Albemarle como la principal minera de litio del mundo para 2022.

Chile, que posee aproximadamente el 52% de las reservas de litio conocidas en el mundo, perdió el año pasado su  principal corona de productores de litio en Australia .

El país, sin embargo, está trabajando para revertir esa situación. Predice que el litio pronto se convertirá en su segundo mayor activo minero, detrás del cobre. El producto es actualmente  la cuarta mayor  exportación del país, según publicó Mining.com.

Nuevo socio australiano

El holding australiano Wesfarmers suscribió un acuerdo vinculante para adquirir el 100% de Kidman Resources, compañía que comparte con SQM la propiedad del proyecto Mount Holland.

Luego que el holding australiano Wesfarmers suscribiera un acuerdo vinculante para adquirir el 100% del desarrollador de proyectos de refinería y minería de litio Kidman Resources Ltd., la minera SQM, que comparte en partes iguales con esta última el proyecto de litio Mount Holland ubicado en Western Australia, informó que suscribió un acuerdo comercial con su futuro nuevo socio.

El acuerdo entre Wesfarmers y Kidman establece el pago de 1,9 dólares australianos por acción en una operación que sumará un total de 776 millones de dólares australianos, equivalentes a unos US$535 millones, y que las partes esperan concretar en septiembre.

Al respecto la minera informó que adicionalmente Wesfarmers y SQM han suscrito un acuerdo en idioma inglés denominado Commitment Deed, mediante el cual ambas partes acordaron modificar el joint venture agreemet suscrito entre SQM y Kidman para el proyecto Mt Holland en ciertas materias técnicas y comerciales, modificaciones que entrarán entrarán en vigencia una vez que se complete la transacción.

El gerente general de SQM, Ricardo Ramos, destacó que “Wesfarmers es un conglomerado basado en Western Australia con amplia experiencia en proyectos industriales en Australia. Estamos seguros que su entrada como socios en el proyecto de Mt Holland, así como los acuerdos que hemos alcanzado con ellos recientemente serán beneficiosos para el proyecto”.

La compañía precisó que el Commitment Deed contiene ciertas obligaciones de exclusividad mediante las cuales SQM ha acordado no entrar en discusiones con otras partes que tengan interés en hacer una oferta de compra alternativa a Kidman.

Asimismo se establece que el Commintment Deed terminará si es que el directorio de Kidman recomienda una oferta superior para la compra del 100% de las acciones o si el acuerdo de compra entre Wesfarmers y Kidman termina sin que Wesfarmers proceda con la transacción.

Ramos indicó que “Kidman ha sido nuestro socio durante los últimos 18 meses. Su apoyo a SQM y al proyecto Mt Holland han sido clave para llevar el proyecto hasta la etapa que se encuentra hoy día”.

Se estima que Mount Holland producirá alrededor de 45.000 toneladas anuales de hidróxido de litio hacia 2021 o 2022, publicó La Tercera.

Retraso en Salar de Atacama

La productora chilena de litio SQM dijo el jueves que retrasará una expansión de capacidad de producción en una planta clave del Salar de Atacama hasta fines de 2021, en medio de una caída en los precios del metal ligero.

El segundo mayor productor global de componente de baterías para autos eléctricos había dicho en marzo a la Comisión de Valores estadounidense que esperaba el alza de capacidad instalada en Chile a 120.000 toneladas “para fines de 2020”.

El gerente general de SQM, Ricardo Ramos, dijo en una conferencia sobre los resultados trimestrales que el inesperado retraso se debe a la rápida evolución de las exigencias de la industria. 

“La demora no está relacionada con el mercado o la demanda”, dijo Ramos al explicar que ya cuenta con los permisos y la tecnología para el proyecto. “Iremos tan rápido como podamos”.

La compañía reportó una baja cercana al 30% en su utilidad del primer trimestre -80,5 millones de dólares- por la caída en el precio, combinada con un fuerte aumento de regalías en sus operaciones en Chile.

Las acciones serie B de la firma llegaron a desplomarse más de un 6% en la Bolsa de Santiago tras la publicación de resultados, mientras sus papeles en Estados Unidos replicaban la caída. 

La minera vendió litio a un precio promedio de 14.600 dólares por tonelada, una caída del 8 por ciento frente al cuarto trimestre de 2018, mientras que para la segunda parte de este año espera que el valor podría disminuir a entre 11.000 y 12.000 dólares por tonelada métrica.    “Como se esperaba, durante el primer trimestre el mercado de litio experimentó presión en los precios a medida que la nueva oferta ingresaba al mercado”, agregó en un comunicado.    Ramos dijo que las nuevas regalías derivadas del contrato con la estatal Corfo, consideradas unas de las más altas del mundo, también han disminuido la rentabilidad. Los pagos a Corfo pasaron de 12 a 45 millones de dólares, según los resultados.

El año pasado, SQM llegó a un acuerdo con el Gobierno chileno para triplicar su producción al 2025, a cambio de pagar mayores regalías y ofrecer litio con descuento a productores locales de valor agregado.

La compañía dijo que espera producir 60.000 toneladas de litio en 2019 y sus ventas llegarían a entre 45.000 y 50.000 toneladas, mientras el próximo año aumentarían un 30%, alcanzando aproximadamente 65.000 toneladas métricas.

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